Het bedrijf en de merkenVier merken – vier ringen

Het Audi-logo, de vier ringen, symboliseert de samenvoeging in 1932 van vier merken die tot dan toe onafhankelijk opereerden: Audi, DKW, Horch en Wanderer. In 1969 fuseerde Auto Union GmbH met NSU Motorenwerke AG. De stamvaders van het huidige AUDI AG kort beschreven:

Horch

Aan het einde van de 19de eeuw waren er in Duitsland al enkele bedrijven die auto's bouwden. Een daarvan was August Horch & Cie., op 14 november 1899 opgericht in Keulen. August Horch is een van de pioniers in de ontwikkeling van de autotechniek. Voordat hij als ondernemer aan de slag ging, had hij onder andere drie jaar de leiding over de autobouw bij Carl Benz in Mannheim. In 1904 verhuisde August Horch zijn bedrijf naar Zwickau en maakte er een naamloze vennootschap van. Al in 1909 verliet hij zijn firma. Sinds die tijd zijn zijn auto's bekend onder de merknaam Audi.

Audi

Het nieuwe bedrijf dat August Horch op 16 juli 1909 in Zwickau oprichtte, mocht om handelsrechtelijke redenen niet meer zijn naam dragen. Er werd gekozen voor Audi, de Latijnse vertaling van Horch. Daarom ging de tweede onderneming van August Horch op 25 april 1910 in Zwickau van start als Audi Automobilwerke GmbH.

Wanderer

De technici Johann Baptist Winklhofer en Richard Adolf Jaenicke hadden sinds 1885 in Chemnitz een werkplaats voor fietsreparaties. Zij begonnen al snel de populaire tweewielers zelf te bouwen onder de merknaam Wanderer. In 1896 werd de fabriek omgedoopt tot Wanderer Fahrradwerke AG. In 1902 ontstond bij Wanderer de eerste motorfiets. De gedachte om de productie met auto's uit te breiden, werd in 1913 concreet. Met de kleine, tweepersoons 'Puppchen' begon Wanderer aan een enkele decennia durende periode in de geschiedenis van het merk.

DKW

Wat later als DKW bekend zou worden, begon in 1902 in Chemnitz als Rasmussen & Ernst. De firma verhuisde in 1907 naar Zschopau (Saksen). In eerste instantie werden er ontvetters voor stoominstallaties, spatborden, autoverlichting, vulkaniseerapparaten en allerlei soorten centrifuges gebouwd.

In 1916 begon oprichter Jörgen Skafte Rasmussen proeven met een stoomauto. Hiervoor liet hij de naam DKW vastleggen. In 1919 stapte de inmiddels Zschopauer Motorenwerke geheten firma over op de bouw van kleine tweetaktmotoren. Deze vormden vanaf 1922 de basis voor wat het zeer succesvolle motormerk DKW zou worden. In 1928 kwam de eerste auto van DKW op de markt.

Auto Union AG, Chemnitz

Op initiatief van de Sächsische Staatsbank bundelden op 29 juni 1932 Audi, Horch en de Zschopauer Motorenwerke/DKW hun krachten onder de naam Auto Union AG. Tegelijkertijd werd met Wanderer een koop- en pachtovereenkomst gesloten met betrekking tot de autotak van Wanderer. Het nieuwe concern werd gevestigd in Chemnitz.

Auto Union AG was meteen de op één na grootste autofabrikant van Duitsland. Het logo bestond uit vier ineengevlochten ringen, als symbool voor de onlosmakelijke eenheid tussen de vier bedrijven die in elkaar waren opgegaan.

De merknamen Audi, DKW, Horch en Wanderer bleven bestaan. Elk merk kreeg binnen het concern een eigen marktsegment toegewezen. DKW ging verder met motoren en kleine auto's, Wanderer bediende de middenklasse, Audi was er voor de hogere middenklasse en Horch voor het topsegment.

Auto Union GmbH, Ingolstadt

In 1945, na afloop van de Tweede Wereldoorlog, kwam Auto Union AG in de Russische bezettingszone te liggen. Het bedrijf werd onteigend. Belangrijke medewerkers trokken daarop naar Beieren en startten in 1949 in Ingolstadt een nieuwe vennootschap: Auto Union GmbH. Dit bedrijf zette de traditie van de vier ringen voort. In eerste instantie bestond de productie uit beproefde DKW motoren, auto's en bestelauto's met tweetaktmotoren.

In 1965 bracht Auto Union voor het eerst na de Tweede Wereldoorlog een model met viertaktmotor op de markt. Daarmee begon een nieuw tijdperk en dat vroeg om een nieuwe naam. Daarom beleefde het traditierijke Audi een herdebuut. Niet lang erna was het in Ingolstadt gedaan met de productie van tweetakt DKW's. Er werden alleen nog viertaktauto's onder de merknaam Audi geïntroduceerd.

Ook in een ander opzicht was een nieuw tijdperk aangebroken. De onderneming behoorde sinds 1965 namelijk tot het Volkswagen-concern.